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Gallo: «Personne ne sait quand le vaccin anti-SIDA existera»

Dans: de 2000 à 2013

Gallo: «Personne ne sait quand le vaccin anti-SIDA existera»

Geraldine Fitzgerald
Du maryland

Un scientifique américain dit qu'il n'y a plus de paris sur les vaccins

Robert Gallo, scientifique américain, directeur de l'Institut de virologie humaine de l'Université du Maryland, connaît très bien l'histoire du sida.

Il y a deux décennies, il était l'un des responsables de l'isolement du virus VIH, à l'origine de la maladie, et se consacre depuis à la recherche d'un traitement curatif contre l'épidémie.

Dans une interview exclusive avec la BBC, Gallo a indiqué qu'il préférait ne pas fixer de délai pour la création d'un vaccin contre le sida, bien qu'il soit convaincu que ce serait le meilleur moyen de contenir l'épidémie.

Lisez ci-dessous l'interview de Robert Gallo.

BBC - Quelle est votre opinion sur la recherche liée au développement d’un vaccin contre le sida?

Robert Gallo - Il y a trois ans, le président des États-Unis, Bill Clinton, avait déclaré que nous aurions un vaccin contre le sida dans dix ans. Il n'aurait pas pu dire cela, personne ne sait quand nous pourrions avoir un vaccin. Nous l'aurons quand cela sera possible. Nous sommes plus proches aujourd'hui que nous étions hier. Au moment de la découverte du virus, on m'a posé une question sur le vaccin. J'ai dit que je ne savais pas. Mais il a dit qu'une fois que nous aurions pu développer le virus en laboratoire, nous pourrions peut-être expérimenter dans quelques années. Mais ce n'était qu'un pari. Aujourd'hui, j'ai appris à ne pas placer de paris.

Je n'ai plus jamais répondu à des questions comme celle-ci. La réponse est: nous ne savons pas encore. La vérité est que, deux ans après la découverte du virus, les premiers essais de vaccins ont commencé. Le reste est déjà connu.

Mais quelle devrait être la ligne de recherche d'un vaccin anti-SIDA?

Gallo - Lorsque nous avons commencé à réfléchir à un vaccin, nous avons réuni des spécialistes de la vaccination et des spécialistes des rétrovirus (la classe de virus à laquelle appartient le VIH) pour tenter de développer un vaccin. Nous avons réalisé que certains ne connaissaient pas le travail des autres, c'était très compliqué. On a essayé de fabriquer un vaccin contenant des fragments du virus vivant, mais les animaux ont développé le sida. Plus tard, des tentatives ont été faites pour utiliser des fragments de la protéine du virus qui induiraient des anticorps capables de contenir l’infection. Les recherches ont été initialement fructueuses, mais seuls des animaux protégés appartenant à la même famille que ceux à partir desquels le vaccin inspiré par le VIH a été prélevé ont été déçus. Depuis la fin des années 80, je n’essaye plus de faire des vaccins, je me contente de consulter.

La vérité est que nous ne savons toujours pas quoi mettre dans un vaccin pour que cela fonctionne. Au milieu des années 90, le domaine a redonné espoir, dans le cadre d’une stratégie encore dominante aujourd’hui, d’essayer de fabriquer des cellules T (cellules immunitaires) capables de tuer le VIH. Des travaux intéressants sont en cours en Angleterre et aux États-Unis. Mais ils ne bloquent toujours pas l'infection, mais laissent le virus en sommeil dans le corps, empêchant ainsi la maladie de se manifester.

Tout cela nous aide à mieux comprendre le sida, à comprendre ces mécanismes qui existent dans les cellules humaines elles-mêmes et qui pourraient peut-être contrecarrer l'action du VIH. Je pense, et j'espère que dans cinq ans, il n'est pas idiot de dire cela, un vaccin pourrait être fabriqué à partir d'anticorps et de protéines virales atténuées, administrés ensemble.

BBC - Quelles nouvelles stratégies pour le VIH sont à venir?
d'étudier?

Coq - Les substances produites par les cellules T qui empêcheraient le VIH d'infecter les cellules sont étudiées. Les fonctions de certains de ces composés commencent à être connues, la fonction de beaucoup ne l’est pas encore. Ces études montrent que nous pouvons cibler la protéine produite par le virus et la combattre fermement. Nous pourrions empêcher le VIH d’entrer dans la cellule avant le début du processus d’infection, empêchant ainsi l’infection de nouvelles cellules. Et si nous pouvions le faire sans toxicité ni effets secondaires, ce serait une nouvelle forme de thérapie. En bref, nous essayons de trouver des inhibiteurs naturels du VIH pouvant être reproduits en laboratoire et capables de fonctionner dans n’importe quel organisme.

BBC - Les progrès réalisés ces dernières années dans le domaine de la lutte contre le sida ont été immenses. La science a montré qu’elle permettait de contrôler la maladie relativement facilement avec les traitements antirétroviraux. Le grand défi consiste à apporter des traitements aux pays en développement…

Coq - Toutes les thérapies, quelle que soit leur efficacité, ne sont pas encore idéales car elles sont toxiques, coûteuses et doivent être administrées pour le reste de la vie du patient. Nous devons encore travailler dur, ce qui est aggravé par le fait que des millions de personnes sont infectées dans des pays pauvres sans accès à un traitement. C’est un défi social, politique et économique considérable pour le monde industrialisé. Un défi de distribution et un défi pour les scientifiques également qui doivent travailler pour obtenir un traitement plus viable pour ces personnes. Par exemple, des vaccins thérapeutiquement intelligents sont administrés une ou deux fois par an à moindre coût. Je pense que nous pouvons aller dans cette direction, mais ne prétendons pas que ce sera facile. Tout le monde a besoin de collaborer.

BBC - Pourquoi le VIH est-il si agressif pour le corps?

Coq - Les rétrovirus tels que le VIH mélangent leur matériel génétique avec celui de la cellule infectée, le rendant ainsi à jamais contaminé. Pire encore, lorsque la cellule se divise, le matériel génétique du virus est également transféré comme s'il faisait partie du matériel génétique de la cellule. Cela signifie que la personne est infectée pour toujours. Les thérapies ont émergé de l'étude du mécanisme du VIH. Nous avons constaté que le VIH produit deux enzymes, la protéase et la transcriptase inverse, qui, à différents stades de l'infection, sont responsables de la réplication du virus. Sur la base de ces résultats, des médicaments cocktail ont été mis au point.

Personnellement, je pensais que les vaccins arriveraient plus tôt car il n’existait pas dans la science de médicaments efficaces pour traiter tout type de virus. Ces médicaments sont généralement très toxiques. Le développement des traitements antirétroviraux ne me passionnait pas vraiment, mais nous avons ouvert notre laboratoire à un certain nombre de spécialistes qui ont commencé les tests. Des progrès ont été réalisés et nous avons constaté que quelque chose pouvait être fait pour les infectés. Ce fut le début de l'histoire de l'AZT et des autres médicaments qui l'ont suivie, des autres inhibiteurs de la transcriptase inverse et, plus tard, de la protéase.

Avant ces traitements, les personnes séropositives décédaient ou n'étaient traitées que selon l'apparition des symptômes du SIDA, mais rien ne pouvait être fait pour le patient. Le sida nous a montré que des traitements efficaces contre les virus sont possibles.

BBC - Existe-t-il un risque que, si les traitements antirétroviraux ne sont pas correctement administrés, nous rencontrions des supervirus à l'avenir?

Coq - J'ai dit que si les thérapies ne sont pas effectuées correctement, nous pouvons
nous pourrions avoir des virus résistants et mutants. Normalement, les supervirus ne se répliquent pas aussi bien que les conventionnels, mais nous devons également appliquer ce que nous avons découvert grâce à des études menées aux États-Unis et en Europe. Nous savons maintenant comment combiner au mieux les médicaments et nous devons parfois individualiser le traitement. Une région du monde peut ne pas être infectée par le même type de virus qu'une autre. Nous devons traiter ces populations dans le but de réduire la toxicité du traitement et de minimiser les risques de développement d'une résistance.

Cependant, je crois qu’il peut exister des infections résistantes à un grand nombre de médicaments. Le moyen est de traiter tout le monde de la meilleure façon possible, l'infrastructure doit être la meilleure pour cela. Pour moi, le meilleur moyen pour les responsables du développement des médicaments est de parler à ceux qui sont à la pointe du contrôle des maladies, et pas seulement de rester dans le laboratoire et de faire de la recherche. Nous pouvons faire un meilleur travail.

BBC - Quand avez-vous commencé à travailler avec le VIH?

Gallo - Nous avons commencé à mener les premières expériences avec des échantillons de sang de patients atteints du SIDA au début de 1982. A cette époque, nous n'essayions pas d'isoler les cellules ni de les observer au laboratoire afin d'isoler l'agent de l'infection. Cependant, nous avions une idée claire: le sida était causé par un rétrovirus, une idée qui était correcte.

Mais au début, nous pensions à tort que le rétrovirus responsable du SIDA était le troisième d'un groupe de virus associés à l'apparition de certains types de leucémie, HTLV 1 et 2. Ces virus avaient déjà été découverts par nous. Nous étions donc sûrs qu'il s'agissait d'un rétrovirus, mais nous avions tort de penser qu'il était proche des virus associés à la leucémie. Nos premières expériences consistaient donc simplement à prendre des anticorps contre les virus de la leucémie que nous avions et à essayer de réagir de manière croisée avec le sang de patients atteints du sida.

Nous avons eu quelques résultats occasionnels, ce qui nous a déroutés. Pourquoi étaient-ils seulement occasionnels? Ce qui s’est passé, c’est que des personnes ont été doublement infectées par le VIH et des virus associés à la leucémie, des personnes ayant contracté ces virus par le biais de sang contaminé.

Quelques mois plus tard, nous avons commencé à cultiver le sang des patients en laboratoire en isolant les cellules T CD4 (immunitaires), qui seraient les principales affectées par le VIH. Nous avons commencé à les cultiver, à les reproduire. Puis, au début de 1983, nous avons eu notre première production majeure de virus. C'était une personne originaire de France et doublement infectée qui était en vacances en Haïti, avait eu un accident de voiture, avait subi une transfusion sanguine et avait attrapé l'un des virus associés à la leucémie et au VIH. Mais cette fois, le virus HTLV a fait croître leurs cellules, alors que le VIH se comportait différemment. C'était de la famille HTLV, mais c'était une variation significative. Nous avons commencé à isoler les cellules, et nous étions certains que nous étions sur la bonne voie pour découvrir le virus du sida. À la fin de 1983 et au début de 1984, les tests sanguins se développaient de plus en plus.

BBC - À l’époque, vous avez nommé HTLV 3 le virus à l’origine du sida. Comment ce travail vous a-t-il aidé à développer le test sanguin?

Gallo - Un tournant dans la découverte du VIH, à l'origine du développement du test, s'est produit au milieu de 1983. Certains de mes collègues ont réalisé une avancée très importante: ils ont trouvé un moyen de faire croître ce virus de manière permanente et continue dans le laboratoire, de sorte que n'importe quel centre du monde puisse travailler avec lui.

La culture du VIH nous a permis de produire le virus à l'infini. Nous savions que le problème était résolu. Cela était important à la fois pour découvrir la cause du sida et pour amener les réseaux de santé publique à commencer à traiter la maladie. Pour les réseaux de santé publique, cette culture a permis de suivre l'épidémie. Auparavant, il fallait attendre que quelqu'un manifeste la maladie, ce qui prend cinq à quinze ans après l'exposition, ce qui n'est pas un bon moyen de suivre l'épidémie. Le test a donné des réponses, c'était relativement oui.
simple Pour les scientifiques, il était important d'associer le virus à la cause du SIDA en ne prélevant qu'un petit échantillon de sérum sanguin chez l'homme et en recherchant des anticorps. C'était simple, des milliers de personnes pourraient être testées rapidement.

BBC - Comment expliquez-vous à quelle vitesse cela a été découvert?

Gallo - À propos du SIDA, je dois copier une phrase de Victor Hugo: "C'était le meilleur des cas, et le pire aussi." Juste avant l'apparition du SIDA, personne ne pensait que les rétrovirus pourraient infecter les humains. Les animaux, oui, mais pas les humains. Nous avons découvert le VIH quand nous étions aussi capables de développer des cellules qu'un réseau de santé publique efficace pour faire face aux maladies. Il existait un large consensus entre les praticiens des sciences fondamentales aux États-Unis et les réseaux de santé publique de l’époque. Aujourd'hui cette proximité n'existe plus.

BBC - Avez-vous été frustré par toute la controverse créée par la découverte à l'époque?(Gallo était impliqué dans un litige avec Luc Montagnier de l’Institut Pasteur de France, qui avait collaboré à ses recherches mais n’avait finalement pas reçu le rang de co-découvreur du virus du sida. Ce différend s’est réglé uniquement à 1988, lorsque Gallo et Montagnier a conjointement raconté l’histoire de la découverte du virus)

Gallo - Je pense que les choses auraient pu être différentes depuis la conférence de presse qui a annoncé la découverte du VIH. En raison de tous les problèmes de brevets, entre cinq et six ans de carrière ont peut-être été considérés comme perdus en raison de la pression à laquelle nous sommes confrontés. À plusieurs reprises, le gouvernement Ronald Reagan et moi-même avons été critiqués. Mais si j’étais alors secrétaire à la santé, j’aimerais probablement annoncer la découverte du virus dès que cela aura été fait.

La raison de cette ruée n'était pas parce que l'administration Reagan était sous pression, comme beaucoup le disent, mais c'était plus simple: nos travaux étaient déjà en cours d'impression par Science et The Lancet (revues scientifiques), et j’ai ressenti le besoin de parler de cette découverte à un membre du gouvernement. C'est ce que j'ai fait. J'en ai informé le directeur de l'Institut national du cancer à l'époque et lui ai demandé de ne le dire à personne. J'ai précisé que je parlais de la découverte avec le groupe de Montagnier en France et je lui ai parlé des publications. Mais le groupe français n'avait pas montré la cause du SIDA, avait isolé le virus. Je suis allé en France et j'ai dit que si leur virus était identique au nôtre, nous devrions faire une annonce commune de la découverte. Ils étaient très contents.

Le projet de Montagnier était de faire des comparaisons dans nos deux laboratoires après la publication de notre étude. Mais il ne s’attendait pas à la conférence de presse préparée par le gouvernement américain, ni par moi. Pour résumer, les informations de notre étude ont été divulguées, le groupe a mis le groupe français à part. Montagnier et moi nous sommes battus pendant plus de six mois, mais aujourd’hui nous avons tout réglé, nous n’avons jamais échappé à la discussion. Après cela, tout est devenu une histoire de brevet phénoménale qui ne vaut pas la peine d’être racontée, c’est plus qu’un livre et demi.

BBC - Que pensez-vous de faire une énorme découverte pour la science?

Gallo - C'est bien d'avoir rencontré autant de gens, mais rien en moi ne me dit que j'ai autant contribué. J'ai toujours souffert de l'ancienne insécurité, pensant que je ne serais jamais assez bon pour devenir scientifique. La science ne finit jamais, il faut toujours étudier, se mettre à jour. Je ne pense pas que quiconque a même contribué beaucoup plus que ce que je pense a fait quelque chose de merveilleux.

Si nous pouvons collaborer pour mettre fin au sida, alors je penserais avoir apporté une contribution importante.

Si vous avez besoin de parler et que vous ne pouvez pas me trouver ou Beto Volpe, c'est une option beaucoup plus équilibrée, Beto, vous pouvez également envoyer votre message. Je peux peut-être prendre un peu de temps. Je vérifie les messages à midi, peu après, en fait, à 20h00.
Ça devient de plus en plus difficile pour moi, tout ça, de taper.
Et je finis par avoir besoin d'un intervalle entre un paragraphe et un autre.

Mais soyez sûr d'une chose que j'ai apprise:

Le temps et la patience résolvent à peu près tout!
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Écrit par: Cláudio Souza
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